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¿Cómo funciona una foto finish?

El concepto foto finish es universalmente conocido: se trata de una fotografía cuya finalidad es aclarar quién ha sido el vencedor en una carrera, en competiciones tan reñidas que el ojo humano es incapaz de distinguir quién cruza la meta primero.

No obstante, no son muchos los que conocen los entresijos de su funcionamiento, ni siquiera aquellos que han mordido el oro gracias a este invento, cuyo origen se remonta a finales del siglo XIX.

¿Cuándo comenzó a utilizarse la foto finish?

Tuvieron que pasar más de cincuenta años desde que Niepce inventase la fotografía hasta que alguien decidiese utilizarla para facilitar una competición deportiva, en 1890. 

Por aquel entonces, el mecanismo, utilizado en las carreras de caballos, era más bien sencillo: el caballo que pasaba primero cortaba con sus patas un hilo que habían colocado en la pista y que accionaba la cámara.

No obstante, su invención se atribuye al inventor español Juan de la Cierva y Hoces, que patentó su "registrador de llegadas" en 1947, con la intención de que se usase en las competiciones del Hipódromo de la Zarzuela.

Tenía tan solo 18 años y la marca Omega no tardó en comprarle la patente del invento.

¿Cuándo se hizo la primera foto finish en ciclismo?

Aunque la foto finish comenzó a utilizarse en las competiciones profesionales de ciclismo a mediados de los años 50, no fue hasta la década de los 60 cuando su uso fue realmente decisivo.

La ocasión lo merecía: corría el año 63 y el francés Joseph Groussard pedaleaba codo con codo con el alemán Rolf Wolfshohl. Fue la foto finish quien dio la victoria al francés, en una de las carreras más reñidas hasta la fecha.

cómo funciona una foto finish

Han pasado los años y la emoción continúa, y las fotos finish siguen cumpliendo su cometido.

En los últimos años hemos vivido casos extremos: en 2017, en la séptima etapa del Tour de Francia, Marcel Kittel cruzaba al mismo tiempo que el ciclista noruego Edvald Boasson Hagen.

La victoria la decidió una distancia de 6 milímetros que, gracias a la foto finish, hizo ganador de la etapa a Marcel Kittel.

En la Amstel Gold Race, seis milímetros eran lo que separaron a Wout van Aert del británico Tom Piddock. Según la foto finish, no sin polémica, el triunfo iba a parar al primero.

Incluso hubo una ocasión en la que la foto finish fue incapaz de dilucidar un sprint. Los protagonistas, Taylor Phinney y Guillaume Boivan, que se disputaban la tercera plaza en los Campeonatos del Mundo SUB23, disputados por entonces en Adelaida, Australia.

Fue tan corta la diferencia entre ambos que la foto finish fue incapaz de dilucidar quién ganó. Los jueces decidieron, en el único caso que se recuerda, conceder el bronce de manera ex aequo a ambos ciclistas.

¿Qué dice el reglamento de la UCI?

La UCI se toma muy en serio todo lo que es la tecnología relacionada con la foto finish, dedicando dos reglamentos, uno para organizadores, y otro para el concepto final de meta.

El reglamento de la Unión Ciclista Internacional hace de la foto finish algo obligatorio en las carreras por carretera, en las competiciones por etapas y en eventos como el Campeonato del Mundo o los Juegos Olímpicos.

El cómo funciona una foto finish es de todo menos un proceso sencillo: el mecanismo que lo activa debe colocarse en un podio cubierto de al menos dos metros de altura, de forma perpendicular a la línea de meta.

Debe haber, al menos, una cámara en cada lado de la pista, y cada una de ellas debe estar conectada a ordenadores diferentes.

En cuanto al dispositivo utilizado, la UCI considera las videocámaras un sistema de menor fiabilidad en el caso de un aparente empate muy reñido, debido a la velocidad a la que se reproducen las imágenes.

Cuando la foto finish se hace por ordenador, el jurado debe analizar las imágenes para que la clasificación sea válida.

El dispositivo debe tomar fotos con una altura de 1.200 píxeles, a una velocidad de al menos 3.500 fotogramas por segundo, y debe estar sincronizado con el tiempo llevado por el encargado del cronómetro.

Además, la UCI establece que el dispositivo debe adaptarse a las condiciones de luz, debe reproducir las imágenes en tiempo real y debe disponer de zoom.

Las imágenes se guardarán todo lo que dure la temporada, en formato .jpg o .bmp.

¿Dónde se ubica el dispositivo?

Curiosamente, la foto finish no se activa en la línea de meta, si no unos centímetros antes. Así lo especifica en su reglamento la propia UCI.

Esto es así por la capacidad de reacción, para eliminar el posible retraso entre que se cruza la meta y se activa el mecanismo.

Así que si siempre has pensado que foto finish y línea de meta estaban en el mismo punto: has vivido equivocado.

cómo funciona una foto finish
Foto: UCI

¿Cómo funciona la tecnología de la foto finish?

El mecanismo de una foto finish no es sencillo, por lo que explicarlo de manera comprensible en tarea difícil. 

Lennard Zinn, que diseña y construye componentes de bicicletas, explica en un artículo para VeloNews las incógnitas del funcionamiento de la foto finish.

En resumidas cuentas, Zinn explica que, en lugar de tomar varias imágenes a alta velocidad, la película de la cámara se mueve a la misma velocidad que los ciclistas, de modo que una sola imagen basta para capturar la llegada.

Por ese motivo, la foto finish no es capaz de capturar el fondo, que se mantiene estático mientras la cámara "persigue" a los ciclistas.

La línea roja que hace las veces de meta es, en realidad, parte de la cámara, y se puede mover a lo largo de la pantalla para comprobar las posiciones del tercero y del cuarto.

De este modo, aunque en la foto finish parezca que tercero y cuarto aún no han llegado a la meta, sí lo han hecho: la cámara captura el momento en el que cada uno de ellos termina la carrera en una sola fotografía, de forma que los que parecen estar lejos de la meta, en realidad, la están cruzando también.

foto finish
Foto: Envato Elements

Al moverse a la misma velocidad que los ciclistas, las imágenes se distorsionan: aquellas partes que van más rápido que la película, como las piernas al pedalear, aparecerán más estrechas, porque permanecen en la película menos tiempo; por el contrario, las partes que van más lentas, aparecerán ligeramente estiradas.

¿Qué tecnologías se utilizan?

La tecnología aprobada por la Unión Ciclista Internacional corresponde a los sistemas de cronometraje FinishLynx, implicados en la foto finish de carreras tan sonadas como la Vuelta a España, el Tour de Francia, el Giro de Italia, la Vuelta a Suiza, la Vuelta a Gran Bretaña y el Campeonato Mundial de Ciclismo en Pista, entre muchos otros.

El Velódromo de las Islas Baleares (cuyo nombre oficial es el Velòdrom Illes Balears), donde se celebró el Campeonato Mundial de Ciclismo en Pista en 2007, así como los Campeonatos de España desde ese mismo año, cuenta con la tecnología de FinishLynx para realizar sus foto finish.

Estos dispositivos pueden llegar a capturar hasta 20.000 fotogramas por segundo y permiten visionar los resultados de los ganadores incluso antes del final de la carrera. Esta es la razón por la que apenas hay que esperar unos segundos a saber el resultado definitivo de una lucha al sprint.

Y aunque su funcionamiento es, en realidad, muy complejo, los dispositivos de FinishLynx sirven para hacer que los resultados de las competiciones de ciclismo sean mucho más fáciles. 

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